Scoperto un pesce preistorico con “gambe” e “spalle”, scienziati stupefatti: “storia da riscrivere”

I più vicini antenati degli esseri umani si sono probabilmente evoluti alle gambe posteriori ancor prima di trasferirsi sulla terraferma, dicono i ricercatori. Questo antenato potrebbe essere anche stato in grado di camminare sott’acqua, hanno aggiunto. Questi risultati rivelano che un passo fondamentale nella evoluzione delle arti posteriori è …

Scoperto un pesce preistorico con “gambe” e “spalle”, scienziati stupefatti: “storia da riscrivere”

Tiktaalik RoseaeI più vicini antenati degli esseri umani si sono probabilmente evoluti alle gambe posteriori ancor prima di trasferirsi sulla terraferma, dicono i ricercatori. Questo antenato potrebbe essere anche stato in grado di camminare sott’acqua, hanno aggiunto.

Questi risultati rivelano che un passo fondamentale nella evoluzione delle arti posteriori è accaduto nel pesce, sfidando le teorie precedenti che tali appendici si fossero evolute solo dopo il passaggio a terra.

Gli scienziati hanno studiato i fossili vecchi di 375 milioni di anni di pesci noti come Tiktaalik Roseae, scoperti nel 2004 sulla nord di Ellesmere del Canada. Possedendo un’ampia testa piatta e denti affilati, Tiktaalik sembrava un incrocio tra un pesce e un coccodrillo, che cresceva ad una lunghezza di 9 piedi (2,7 metri) cacciando prede in in bassi fondali d’acqua dolce.

Questa antica creatura è stata senza dubbio un pesce, che possiede branchie, squame e pinne. Tuttavia, aveva anche caratteristiche viste in tetrapodi moderni – creature a quattro membra come anfibi, rettili, uccelli e mammiferi – come un collo mobile e una robusta gabbia toracica.

Questo pesce estinto aveva grandi spalle, gomiti e polsi parziali, che consentivano di sostenere se stesso a terra. Questo lo rende il più noto esempio di un intermedio tra animali alettati e gli animali membra che segna il salto evolutivo dall’acqua alla terra per i vertebrati, o creature con le spine dorsali.

Analisi precedenti di altri fossili risalenti alla transizione acqua-terra hanno suggerito che le loro appendici posteriori fossero piccole e deboli rispetto alle loro appendici anteriori. Ciò ha portato gli scienziati a sospettare che i primi antenati dei tetrapodi forse avevano una forma “a trazione anteriore” di locomozione che dipendeva più sulle loro arti anteriori, e che una forma “quattro ruote motrici” di locomozione con fianchi forti e arti posteriori sviluppati solo dopo l’evoluzione dei tetrapodi.

Fino ad ora, gli unici esemplari di Tiktaalik che i ricercatori avevano esaminato erano di sue porzioni anteriori. Per saperne di più sul pesce, i ricercatori hanno studiato ulteriori blocchi di roccia recuperati dal sito di scavo dove è stato scoperto Tiktaalik. Anche se alcuni di questi blocchi sono stati prima scavati nel 2004, i ricercatori non li hanno osservati più da vicino fino a poco tempo, soprattutto perché i blocchi non sembravano contenere molte ossa. Inoltre, ci sono voluti anni per rimuovere la roccia circostante con attenzione i fragili resti fossili.

Gli scienziati hanno così scoperto la parte posteriore del Tiktaalik, che conteneva anche il materiale della pinna pelvica parziale. E’ stato quindi fatto un confronto diretto tra le appendici anteriori e quelle posteriori dell’animale.

Inaspettatamente, i ricercatori hanno trovato che Tiktaalik aveva grandi e forti ossa pelviche con analogie con i primi tetrapodi.

Il Paleontologo Neil Shubin, dell’Università di Chicago, ha analizzato in laboratorio il bacino di Tiktaalik Roseae, oltre ad effettuare una ricostruzione che mostra come la creatura sarebbe stata una volta in vita.
ricostruzione artistica di Tiktaalik Roseae
“Mi aspettavo di trovare una pinna posteriore minuta e del bacino,” commenta l’autore dello studio Neil Shubin, un paleontologo presso l’Università di Chicago, a LiveScience. “Vedere il bacino enorme mi arretrato un po ‘- ho guardato ancora e ancora, perché ero molto sorpreso.”

La cintura pelvica di Tiktaalik era quasi identica per dimensioni a suo cingolo scapolare, una caratteristica tetrapode che contribuisce a sostenere forti appendici posteriori. Aveva anche una profonda sfera e articolazioni dell’anca che collegate ad un femore altamente mobile – analogo ad un femore tetrapode – poteva estendersi sotto il corpo.

Inoltre, creste sul osso dell’anca servivano come punti per allargare i muscoli, il che indica la potenza e la funzione avanzata. Inoltre, anche se non è stato trovato nessun osso femore, il materiale della pinna pelvica fossile ha fatto scoprire una serie di lunghe spine, suggerendo che la pinna posteriore fosse almeno altrettanto lunga e complessa come la pinna anteriore.

“Avevamo pensato a lungo che queste fossero le caratteristiche di animali più recenti”, ha dichiarato Shubin.

“Tiktaalik mostra che i nostri parenti più stretti di pesce avevano ampliato i fianchi e le pinne posteriori,. Quindi, questa caratteristica potrebbe essere sorta nei pesci”.

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L’anca di Tiktaalik era ancora chiaramente simile a quella degli altri pesci. Ad esempio, considerando che i primi tetrapodi avessero cinture pelviche divise in tre parti, l’anca di Tiktaalik era indivisa. Eppure, con l’aumento delle dimensioni, la mobilità e la robustezza del suo cingolo pelvico, l’anca e pinne gli avrebbero consentito di camminare sott’acqua possibile, così come nuotare.

Shubin pensa che Tiktaalik non è l’ antenato di tutti i vertebrati terrestri. Attualmente è il parente più prossimo conosciuto”, ma non l’unica, antenati,” ha detto. “E ‘più come il nostro cugino più vicino.”

Rimane incerto come siano stati utilizzate le appendici posteriori dei primi vertebrati terrestri. “Erano usati per camminare, nuotare o entrambe le cose?” si chiede Shubin.

Gli scienziati hanno presentato i dettagli dello studio alla National Academy of Sciences.

Fonte: www.nbcnews.com

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